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打造了钢铁侠、变形金刚的数字王国,不想只做「好莱坞代工厂」

发布时间:2016-11-30 16:01浏览次数:100Tags:极客公园


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数字王国

刚刚谢幕的金马奖上,你可以选择站在最靠近星光大道红毯的位置,以真人等高视角去看范冰冰的 Elie Saab 2016 秋冬高级定制服,和舒淇的Roberto Cavalli裸色交叉超露礼服,而不用发愁入场券、以及跟现场狂热的粉丝挤位置。

当然,这不是你在做梦,而是金马奖也开始尝试新鲜技术,对星光大道红毯环节进行 360° 全景直播,为粉丝造梦。稍早前,获得今年金马奖台湾杰出电影工作者的赵德胤导演,还用 360° 全景拍摄制作金马奖形象广告,复刻了《恋恋风尘》的场景。

「为了对金马奖星光大道进行 360° 全景直播,我们准备了 3 套自主研发的 Zeus 摄影机,它拥有即时拼接与图像处理功能,最高支持 4K 分辨率的直播。」在极客公园的专访中,数字王国集团有限公司 CEO及执行董事谢安说道。

数字王国是金马奖这次 360° 全景直播的技术支持公司,曾经作为特效巨头被好莱坞业内熟知。如今更多普通消费者也渐渐听说它的名字。它的身世说不上传奇,但充满了电影般的戏剧性。

数字王国集团有限公司 CEO及执行董事 谢安

几度易手,数字王国曾经的辉煌与坎坷

1993 年,詹姆斯·卡梅隆与电影特效大师斯坦·温斯顿、工业光魔的前任总经理斯科特· 罗斯两人合作创立了特效公司数字王国,希望打造成一个真人版的皮克斯。

原数字王国公司在申请破产前的确贡献了诸多精品之作,为包括《泰坦尼克号》、《变形金刚》三部曲、《返老还童》、《铁甲钢拳》、《X 战警》、 《2012》在内的 90 多部电影制作过特效,并先后 7 次获得奥斯卡的肯定。数字王国虽然被转了一次手、卖给《变形金刚》系列的导演迈克尔·贝,但一直是仅次于工业光魔的特效界巨头,市值一度达到 4 亿美元。

数字王国作品混剪:

只是,很少人知道,好莱坞大多数特效公司其实是台前光鲜台后惨淡。

首先,虽然电脑拟真技术已经非常强大了,但特效制作还是非常依赖人。这完全是个劳动密集型行业,劳动成本非常高。

其次,一部电影的特效制作周期非常长,短则半年长则两三年。如果一家特效公司没能及时进行资金回收,分分钟就面临财务困境。

而且,特效公司需要接受制片方有关电影修改的任何要求,即使特效部门原本拿到 2000 万美元的一个单子,最后拿到的利润也许仅剩 5%,远远低于其他部门的 20% 以上。

除了工业光魔、维塔、Framestore 几个为数不多的大公司依靠垄断地位活得还不错,大多数特效工作室都面临不同程度的财务困境。2014 年,为《少年派》打造特效的 Rhythm & Hues Studios 一边拿奥斯卡最佳特效奖,一边申请破产保护,成为特效行业最具戏剧性的写照。

Rhythm & Hues Studios 的员工上街游行抗议

数字王国同样不能免受特效行业这种结构性问题的困扰,自 2008 年经济危机后就长期入不敷出。

2011 年 11 月,数字王国登陆纽交所,市值一直稳定在 3 亿美元左右。但后来由于过度扩张致数字王国现金流紧张,2012 年中报显示,其净资产为负 1140 万美元,负债 2.1 亿美元。

最终,数字王国因为财务问题不得不于 2012 年 9 月 11 日申请破产保护,接着被一家私人公司联合媒体巨头「信实媒体」以 3020 万美元、7 比 3 的比例收购了核心资产——影视特效、广告制作、虚拟人合成技术等。

然而仅仅半年后,这家私人公司就将数字王国转手给了香港的奥亮集团。接着,奥亮集团于 2013 年 12 月6 日改名为数字王国集团有限公司。

值得一提的是,奥亮集团收购数字王国时的财务顾问是天行集团,这一集团当时的董事总经理谢安在收购后成为了数字王国的 CEO。

虚拟人、斯坦·李、VR,数字王国越来越像技术驱动的内容公司

谢安接任数字王国 CEO 后,干的第一件事就是裁员,减少开支以改善财务状况。在巩固电影特效业务的同时,谢安还积极扩展新的商业可能,包括虚拟人、VR 以及 360° 拍摄、IP 授权开发。

如果你是邓丽君的忠实粉丝,一定知道她这两年又「重返舞台」,接连出现在了周杰伦 2013 年的《魔天伦》演唱会,以及她本人 2015 年的逝世 20 周年纪念演唱会。当然了,邓丽君本人没有复活,这一切都是由数字王国制作的虚拟人通过浮空投影展现出来的。可以欣赏一下邓丽君虚拟人纪念演唱会上的《我只在乎你》:


谢安接手数字王国后,成立了专门的虚拟人部门,又与负责邓丽君在全球影音娱乐业务及相关版权授权代理的 TNT Production Limited 签订 10 年合约。「虚拟人不像蜡像是静态的,最难之处在于传神,眼睛、说话时口型牵动的面部肌肉都是技术难关。」谢安表示。

事实上,数字王国在虚拟人制作领域耕耘已经 8 年多了。《指环王》里的咕噜、《本杰明·巴顿奇事》里的幼年和老年布拉德·皮特、以及《速度与激情 7》里只拍了 10% 戏份就意外去世的保罗·沃克,都是数字王国用虚拟人技术打造出来的。

按照数字王国的说法,只要按照特定的指令讲话与做表情,扫描任何一个人,三小时就能制造出一个几乎以假乱真的虚拟人。可以让你说出你从来没有说过的话,做出你从来没有做过的动作。

数字王国对这个技术的应用还不止电影特效。他们于 2015 年和漫威元老级人物斯坦·李创办的POW! Entertainment 合资成立了一间公司,将虚拟人技术和斯坦利·李高辨识度的形象结合,进行角色和内容运作。

不难看出,谢安对数字王国业务的扩展,建立在曾经的技术积累上。在谢安看来,数字王国更顺理成章的发展方向是 VR:

数字王国的 DNA 就是 VR ,过去 23 年的特效制作经验,让数字王国拥有了庞大的 3D 模型素材库,这为日后的 VR 场景制作省下了很多功夫。

「我们第一次接触 VR 大概是在三年,Oculus VR 把第一台原型机放在数字王国,他们希望用 Oculus 最好的硬件结合数字王国最强的内容制作实力来进行合作。这之后,我们进行了大量的测试,探索内容如何与 VR 结合。」谢安告诉极客公园。

数字王国陆续制作了全球第一部 VR 微电影《Evolution of Verse》,第一个 VR 广告片《Nike:The Neymar Jr. Effect》,和第一个 VR MV——泰勒·斯威夫特的《Blank Space》。后来,数字王国于 2015 年联手有着多年 360° 视频拍摄经验的加拿大公司Immersive Media Ventures,联合成立新公司 IM360。

数字王国甚至还研发了内部专用的 360° 摄影机 Zeus。这款设备有 8 个镜头,支持即时拼接,最高能拍摄 8K 分辨率和进行 4K 全景直播,最高支持 75 fps 的帧率。

「一般的 360° 摄影机只适合近距离拍摄,而远距离拍摄就很难做好。Zeus 的 8K 高分辨率使得远景也可以拍摄得非常清晰。此外我们还在 Zeus 上研发了 3D 景深功能,消费者戴上 VR 眼镜观看时会有 3D 立体感。」谢安对极客公园表示。

即使你不是特别关注 VR 这个领域,但对数字王国的 360° 拍摄作品多多少少也会有所耳闻。2015 年 12 月 2 日,开播 12 年来播出超过 2900 集、华人最受欢迎的综艺节目《康熙来了》迎来最后一次节目录制,数字王国到节目现场拍摄了 360° 全景版本。

谢安透露:「我们一直有与节目制作人王伟忠讨论合作,本来是想为《康熙来了》做系列特效,但没想到谈到一半,节目就到最后一集,因此特别规划了《康熙来了》VR 拍摄。」

此后,数字王国频频出手:2016 年1 月宣布与乐视合作,年中推出全景体育赛事直播;5 月份推出与优酷、易星传媒合作的 VR 剧情短片《黑童话》;6 月,宣布与华纳音乐组成联盟,联合录制歌手李荣浩 360° 全景演唱会与 MV;7 月,在北京正式发布 Zeus,并表示会联手优酷和梦工厂,打造高质量的 VR 内容;8 月,对巴西奥运会进行了 360° 全景直播;到 11 月,又全景直播了金马奖星光大道红毯环节。

接二连三和大品牌合作,不仅提升了数字王国的技术储备,也慢慢扩大了它在电影界之外的名气,普通消费者听到「数字王国」的次数也越来越多。

而更酷、更贴近普通消费者的是,数字王国的虚拟人技术也有可能应用到 VR 社交中。「目前,人们在 VR 中还很难产生联系。大家都佩戴着 VR 头盔,挡住了人与人交流所必须的眼神与表情。有些 VR 社交应用都采用卡通化身的方式解决问题,而数字王国的虚拟人技术仿真程度非常高。在未来,我们希望可以把虚拟人的算法应用在 VR 社交方面。」谢安对极客公园表示。

在经过一系列的业务扩展后,如今的数字王国更加像一个技术驱动的内容公司,而不只是电影行业的「特效代工厂」。

正式进军大中华地区

经过数次资本运作、更换管理层后,总部落地香港的数字王国集团依然是一间国际化的公司,但谢安对其运营也十分看重中国市场,接连吸收华人高管加入。

2015 年 9 月,谢安成功说服 HTC 前 CEO 周永明加入数字王国任董事会主席。说到 HTC,大家现在第一个想到的产品可能已经不是手机,而是 HTC Vive。周永明从 2014 年就开始领导研发 Vive,直至 2015 年 3 月离开 HTC。「在硬件圈摸爬滚打多年之后,我看到目前 VR 行业缺乏实质性的好内容。硬件如果没有好内容的支持很难发展起来,我认为内容将是下一个机会。」周永明在此前的媒体采访中说道。

2016 年 1 月,数字王国以 1.14 亿元收购了 PO 朝霆 85% 的股权。PO 朝霆由谢霆锋创办,如今已正式改名为数字王国中国,而谢霆锋也成为了数字王国大中华区主席。同年 7 月,周永明、谢安、谢霆锋三人一同亮相北京水立方,宣布正式进军大中华地区。在专访的尾声,谢安也向极客公园特别强调道:「我们对中国市场有非常大的发展计划和期望,请大家拭目以待。」

头图 | 钢铁侠3 (系数字王国作品)

编辑 | 谁是大英雄


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